A sociological defence of the free market.

by Andreas Baumann

In my opinion, there are two streaks of defence for the free market: an economical approach that tends to emphasize the optimal allocation of ressources and a philosophical approach emphasizing the emergence of the market from the natural rights of people.

But what are the sociological arguments in favor of the free market? Some of the classical sociologists were not terribly fond of modernity and capitalism: think of Weber’s famous work on the relation between Protestantism (Puritanism) and the rise of capitalism:

Denn indem die Askese aus den Mönchszellen heraus in das Berufsleben übertragen wurde und die innerweltliche Sittlichkeit zu beherrschen begann, half sie an ihrem Teile mit daran, jenen mächtigen Kosmos der modernen, an die technischen und ökonomischen Voraussetzungen mechanisch-maschineller Produktion gebundenen, Wirtschaftsordnung erbauen, der heute den Lebensstil aller einzelnen, die in dies Triebwerk hineingeboren werden – nicht nur der direkt ökonomisch Erwerbstätigen –, mit überwältigendem Zwange bestimmt und vielleicht bestimmen wird, bis der letzte Zentner fossilen Brennstoffs verglüht ist. Nur wie »ein dünner Mantel, den man jederzeit abwerfen könnte«, sollte nach Baxters Ansicht die Sorge um die äußeren Güter um die Schultern seiner Heiligen liegen389. Aber aus dem Mantel ließ das Verhängnis ein stahlhartes Gehäuse werden. Indem die Askese die Welt umzubauen und in der Welt sich auszuwirken unternahm, gewannen die äußeren Güter dieser Welt zunehmende und schließlich unentrinnbare Macht über den Menschen, wie niemals zuvor in der Geschichte. Heute ist ihr Geist – ob endgültig, wer weiß es? – aus diesem Gehäuse entwichen. Der siegreiche Kapitalismus jedenfalls bedarf, seit er auf mechanischer Grundlage ruht, dieser Stütze nicht mehr. (Weber, “Die Protestantische und der Geist des Kapitalismus”, Mohr-Verlag, 203-4).

Likewise, Durkheim was famously cautious about how society was meant to stick together in the modern, industrialised world – the question of social solidarity.

This is also why some conservatives are inherently sceptical towards the market; capitalism is inherently anomic. But this is also what we should emphasize in evaluating capitalism – it has an enormous power in empowering the actor.

Most human societies were massively dominated by the structures they contained. This is what we typically think about as when we adress the lack of social mobility in pre-modern societies. Some vocations were only open to some persons, and people could do very little to amend their situations. Furthermore, due to the level of development in society, most societies had very little variation in professions: most people lived off the land in some way or the other.

Capitalism, the division of labour and the market changed this fundamentally, by bringing about differentiation and growth; less people had to work to produce the most basic of goods, such as foodstuffs. The combination of the disjuncture between heritage and personal career (personified in the idea of the nouveau riche) and the freedom for creative work created by a more effective division of labour meant that an enourmous amount of people were empowered to create their own lives.

In my view, that is the basis of the sociological defence of the market.

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